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COREA DEL SUR.- Al menos 36 personas murieron el miércoles en uno de los peores incendios en Corea del Sur en años, en un sitio de construcción cerca de la capital, dijeron las autoridades.

La cifra de muertos podría aumentar porque se cree que hay más personas atrapadas dentro del almacén que estaba en construcción en Icheon, justo al sur de Seúl.

El incendio comenzó temprano en la tarde y cientos de bomberos tardaron varias horas en apagarlo. Park Soo-jong, un funcionario del departamento de bomberos de Icheon, dijo que 25 trabajadores fueron declarados muertos en hospitales y que recuperaron otros 11 cadáveres en el sitio.

Otros diez estaban siendo tratados por lesiones en hospitales. Los funcionarios dijeron que cerca de 30 trabajadores lograron escapar, pero al menos cuatro no habían sido contactados.

Las autoridades investigan la causa del incendio, que posiblemente fue provocado por una explosión mientras se desarrollaban trabajos a nivel subterráneo.

El presidente Moon Jae-in pidió a las autoridades movilizar “todos los recursos disponibles” en la operación de búsqueda y rescate, mientras que el primer ministro Chung Sye-kyun visitó el sitio para inspeccionar las labores.

Corea del Sur, una de las economías más ricas de Asia, ha luchado durante décadas para mejorar los estándares de seguridad y cambiar actitudes generalizadas que subordinan la seguridad al progreso económico y la conveniencia.

En Icheon hubo otro enorme incendio en 2008 cuando 40 trabajadores murieron en un almacén refrigerado.

Cuarenta y seis personas murieron en 2018 cuando un incendio arrasó un pequeño hospital sin sistemas de rociadores en la ciudad sureña de Miryang.